UN PRECURSOR AERONÁUTICO QUE NOS INSPIRA A SOÑAR


Hace 100 años el teniente Luis Candelaria se enfrentaba a uno de los retos más emblemáticos de la aeronáutica: cruzar la Cordillera de los Andes en monoplano. La localidad neuquina de Zapala, donde realizó la hazaña, lo recordó a lo grande
Por: 1er Ten. Daiana Scheidler/ Fotos C1º Natalia Gadea


El lema “Zapala te acerca” define por completo a esta ciudad que está ubicada justo en el centro de la provincia de Neuquén. Te acerca a los lagos, termas y a los lugares más recurridos por los turistas. Por esta razón, el teniente Luis Candelaria decidió que Zapala sería aquella ciudad que por su geografía y sus vientos lo llevarían planeando directo a su sueño: cruzar la Cordillera de los Andes a bordo de un Morante Saulnier. Sin embargo, esta meta fue trazada años antes por su inspirador, el ingeniero y padre de la aeronáutica argentina, Jorge Newbery.

Fue así que en los primeros días de marzo de 1914 el oficial se acercó a las exequias de Newbery y asumió el compromiso de cruzar la Cordillera. El Morane Saulnier Parasol “Mendoza” fue el monoplano elegido por Candelaria para realizar el cruce, una aeronave que según los instructores de la Escuela de Aviación “volaba mal, capotaba”.

Así y todo, con una hélice rajada, la semiala rota y el motor con graves fallas, el teniente junto al mecánico Miguel Soriano y a los integrantes del taller “El Palomar” pusieron la máquina a punto y el 1º de abril de 1918 la trasladaron en tren desde Buenos Aires hasta Zapala.
El 13 de abril se convertiría en el día en que el sueño de un oficial de Fuerza Aérea se convirtió en leyenda.

A 100 años de la hazaña

La ciudad de Zapala se vistió de fiesta para revivir el momento en el que el Morane Saulnier llegó a la ciudad neuquina. Autoridades municipales, integrantes de las Fuerzas Armadas y de Seguridad, vecinos y transeúntes se conglomeraron en las calles circundantes al Museo Histórico Municipal donde se encuentra emplazado el monumento al teniente Luis Cenobio Candelaria.

Los empleados del corralón de la Municipalidad habían trabajado por meses para realizar una representación a escala de la aeronave que fue presentada a la comunidad la noche anterior a cumplirse el centenario.

Al mismo tiempo en que la réplica era descubierta, los soldados voluntarios de la Compañía Histórica de la Fuerza Aérea Argentina (FAA) se encontraban a ambos lados de la aeronave custodiando su legado. Luego, la Secretaría de Comunicación municipal proyectó un corto para representar la hazaña.

En palabras de la subsecretaria de Desarrollo local, Verónica Parra: “Para lograr este proyecto comenzamos a trabajar en equipo y a sumar ideas. Esto tiene que ver con la historia de Candelaria, una persona que desafió muchas cosas, desde las órdenes, el clima y la geografía del lugar. Su figura de precursor nos fue contagiando de entusiasmo y pensamos: ‘¿Y si hacemos un avión a escala para que los chicos lo vean?’ El primer obstáculo era que no había un registro histórico que explicase las características del avión si era de chapa u otro material, solo había algunos planos en el Museo Histórico y fuimos investigando y agregando información. Y después dijimos: ‘¿Y cómo les explicamos cómo fue el recorrido?’ Y surgió la idea de hacer el vídeo que también tuvimos dificultades para rodarlo porque hubo días de mucho viento”.

Al preguntarle a Verónica sobre qué se llevaba de toda esta experiencia ella expresó que “en lo personal, si te atrevés a soñar y a trabajar en equipo todo sale. A nivel laboral es parte del desafío que tenemos cada día en la Municipalidad”.

El subsecretario de Comunicaciones, Carlos Izola, se sumó a la charla y explicó a Noticias en Vuelo cómo fue la producción del proyecto audiovisual: “A raíz de que es una historia muy desafiante, decidimos transparentarlo a través de un corto para mostrar los retos que enfrentó Candelaria en aquél tiempo”, explicó y agregó: “En lo que respecta a los actores, buscamos a los que trabajan en los talleres de la Municipalidad, lo mismo que los camarógrafos”.

“Para representar al Morane Saulnier en vuelo utilizamos imágenes de archivo y para mostrar la ruta empleamos una aeronave Cessna desde la cual filmamos en vuelo”, concluyó Izola.
Para cerrar la velada, la Banda de Música del Regimiento de Infantería de Montaña 10 del Ejército Argentino interpretó una ronda musical y luego la intendente de Zapala, Dra. María Soledad Martínez, aprovechó la ocasión para dirigirse a los presentes y convocarlos al acto del día siguiente a la vez que agradeció a los integrantes de la Fuerza Aérea Argentina por hacerse presente en el acto.

Cuando soplan vientos de amor

Candelaria dejó más que una historia de hazaña aeronáutica, que implicó una gran rebeldía. Sin querer y sin saberlo, años después, en su nombre también quedaría relacionado al matrimonio de los Petry.

Zapala por esos tiempos era una zona de campos, casi como un desierto. Candelaria, necesitó peones para despejar el área y acondicionar la pista de despegue. Uno de esos peones fue un hombre llamado Bernardo Gregorio Petry que tenía un hijo llamado Rubén que en el año 1945 conocería y se enamoraría de una chilena oriunda de Cunco, llamada Hilda Torres.

Hilda, era hija de Pedro López Strauss, un hombre que ayudó a Candelaria a recuperarse de la caída que tuvo con su Morane Saulnier en un campo de la localidad de Cunco. El papá de Hilda que no sabía el nombre del teniente decía “cayó el che” y lo trasladaron a una casa de campo y luego al hospital de la localidad para recuperarse de la caída. Hilda, llegaría a Zapala 27 años después por cuestiones laborales y una tarde, cuando en Neuquén trabajaban en el monumento a Candelaria, conoció a Rubén y se contaron las anécdotas de ambos padres, que corrieron la misma suerte; ayudar al teniente en su hazaña. Así comenzaría una historia de amor entre ellos que ya lleva 71 años.

Cumpliendo con los anhelos de Candelaria

Para comenzar a rendir homenaje al teniente, durante la tarde del 13 de abril autoridades de la Municipalidad de Zapala se dirigieron al cementerio donde descansan los restos del precursor. Allí, inmóviles estaban los soldados voluntarios de la Compañía Histórica de la Institución para acompañar el emotivo momento.

Antes de fallecer, Candelaria había expresado su deseo de descansar en el cementerio de aquella comuna, en una tumba blanca con una cruz hecha de mármol del mismo color y que cada 13 de abril niños de los establecimientos educativos se acercaran a dejarle flores blancas y cantaran el Himno Nacional Argentino.

Fue así que, siguiendo sus deseos, alumnos de la Escuela Nº 3 “Aviador Teniente Candelaria”, obsequiaron ofrendas florales.

El acto central

“Con la voluntad inquebrantable y con el sol de frente cobró altura por la zona menos elevada. El desafío fue enorme por las bajas temperaturas y las turbulencias violentas provocadas por los vientos andinos y la niebla lo obligaron a buscar un lugar donde descender, para hacerlo en Cunco, territorio chileno”.

Con estas palabras comenzó el acto frente al monumento a Candelaria que fue presidido por la intendente de Zapala, Dra. María Soledad Martínez, acompañada por el jefe de Grupo Base de la IV Brigada Aérea, comodoro Gabriel Maldonado; autoridades municipales, representantes del Ejército Argentino; de Fuerzas de Seguridad provinciales y diputados. También estuvieron presentes miembros de la municipalidad de Cunco, directores y alumnos de los colegios de Zapala y vecinos.

La Banda del Grupo de Artillería 16 del Ejército Argentino, al mando del teniente Adrián Arce, interpretó el Himno Nacional Argentino y el Himno Provincial de Neuquén. Luego, autoridades municipales colocaron ofrendas florales en el monolito y los alumnos de 5º a 7mo grado de la Escuela Nº 3 interpretaron, a todo fervor, la zamba a Candelaria “Vuelo a la gloria” compuesta por la profesora Alicia Huberti.

Seguidamente, el comodoro Gabriel Maldonado estuvo a cargo de las palabras alusivas del jefe del Estado Mayor de la FAA, brigadier general “VGM” Víctor Enrique Amrein, en las que destacó la valentía y voluntad de este precursor: “Sobrevolar los Andes representaba un gran desafío tanto para los aviadores argentinos como chilenos. Sin embargo, el temible obstáculo de la altura y los fuertes vientos del oeste eran una valla inquebrantable para esos frágiles aeroplanos y la competencia entre los aviadores de ambos países, sumado a las intervenciones a veces capciosas de la prensa, había alcanzado ribetes muy fuertes al punto tal que tanto Candelaria como Matienzo estaban empeñados en lograr”.

También, agregó algunas curiosidades sobre el hecho:”La llegada de Candelaria a Cunco fue recordada con una significativa anécdota que refleja la impresión de los pobladores del lugar cuando avistaron el cruce: un grupo de fieles reunidos en la iglesia rezaba el santo rosario y, en medio de las oraciones, se oyó un ruido lejano en la altura que se fue acercando y quebrando la quietud del lugar. La oración se interrumpió súbitamente. El sacerdote se levantó y corrió hasta la puerta; la escena fuera del templo evidenciaba gritos y corridas por las calles polvorientas. La gente miraba hacia lo alto temerosa y afirmaba que aquello que se acercaba al pueblo del lado del volcán era una inequívoca señal del fin del mundo, por la forma de cruz que el aparato formaba con sus alas”.

Para finalizar, se refirió a los últimos momentos de vida del precursor que se retiró de su carrera militar con el grado de capitán y un inmenso prestigio: “El 24 de diciembre falleció a los 71 años, castigado por la enfermedad y la pobreza, pero en paz y acompañado por sus seres queridos. Un Avro Lincoln de la Fuerza Aérea trasladó sus restos hasta su última morada en Zapala, donde los pobladores aún hoy lo consideran su hijo pródigo”.

El comodoro Maldonado también aprovechó la ocasión para entregarle a la Municipalidad de Zapala un retrato del precursor y una placa recordatoria en reconocimiento al trabajo que realizan año a año para mantener viva la memoria de Candelaria; mientras que la intendente de Zapala hizo lo propio obsequiando a la Institución una representación alegórica del Morane Saulnier.


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